what makes him tick

what makes him / her / etc. tick? (what motivates someone; what makes someone behave in a certain way) — чем объясняется его (её и т. д.) поведение?; чем он живет?; что дает ему силы? что им движет?, чем он живёт? что он за штучка?; что у него на уме?

Example: He is so secretive that we are unable to figure out what makes him tick. — Он настолько скрытный человек, что мы не в состоянии понять, что у него на уме, что им движет, что он за человек, чем он руководствуется.(по контексту)

what makes something tick (what makes the sense or mechanism run or function) -- как что-то работает; каков механизм действия

Example: I took apart the radio to find out what made it tick. — Я разобрал радио, чтобы понять, как оно работает. (McGraw-Hill Dictionary)

====
Reference to the ticking of a clock representing the functioning of the clock.