break the ice

break the ice (to start establishing warmer relationship with people, esp. strangers) — растопить лед, сделать первый шаг навстречу друг другу, делать первые шаги навстречу друг другу; помочь снять напряжение (в разговоре, общении)

Example: His joke broke the ice and people started talking to each other.— Его шутка растопила лед, и все начали разговаривать друг с другом.

an icebreaker (something you can do or some words you can say to make people feel relaxed) — замечание, слово, снимающее напряжение (в разговоре); предмет, тема, способные помочь завязать разговор; то, что помогает или позволяет разрядить напряжение, установить контакт между людьми (тема, шутка, замечание, пр.)

Example: Telling a joke is an excellent icebreaker.

(do sth) as an icebreaker — для разрядки напряжения